© 2021 Iowa Public Radio
IPR20012_Website_Header_Option2_NewsNavy.png
Play Live Radio
Next Up:
0:00
0:00
Available On Air Stations
IPR News

Harder U.S. Citizenship Test Puts Pressure On Educators

12092020New-Citizenship-Test
Courtesy USCIS
The new test to become a U.S. citizen is not only said to be harder for those taking the test, but for the people teaching them the new material. "We have been learning how to teach online over zoom, and then now with the new changes, like, okay, now, how do we take these new changes and translate them into an online?" Pugliese asked.

The test immigrants needed to ace to become a U.S. citizen has been replaced with a longer and more complicated version. This move has made it difficult not only for would-be citizens, but also for their educators.

English

Coming up in January, a citizenship class based in Des Moines will add another session. The class is meant for people who applied for U.S. citizenship on or after Dec. 2, which would mean they must pass a 128-question exam as opposed to the previous 100-question version.

Lutheran Services in Iowa (LSI) has provided these classes for years, but with the new test, they feel more pressure. Now they must continue transitioning to digital classes for public health reasons, but also revamp the program. Refugee Education Coordinator Gianna Pugliese said they had to create a whole new curriculum to match the more challenging test.

“We spent a lot of time looking at the old version of the test and the new version and comparing and contrasting to see if there was any old material that we would be able to use, and there's really not a whole lot," Pugliese said.

On Nov. 13, the U.S. Citizenship and Immigration Services (USCIS) announced it will make changes to the citizenship test on Dec. 2. On Jan. 5, LSI will offer classes for those students who must take the revised exam. However, people who applied for U.S. citizenship before December are still able to take the original.

"With that short turnaround time, you have people who will be taking two versions of the test, essentially. So we want to ensure that we're able to serve everyone in the community come January," Pugliese said.

Pugliese listed the changes between the tests: 40 questions remain the same, 49 new questions, and about 20 have been eliminated; 39 have modified language, which means they are about the same idea, but the question is phrased in a different way. Pugliese said these are the questions that pose the biggest challenge.

"They're going from asking about facts to asking to explain the how and the why behind some of the ideas, so it does make it a lot more complicated," Pugliese said.

She said immigrants are worried about the modified questions on the test because in many cases English is not their first language.

“So even if their English is good, hearing that the test is harder, they think: Oh, my English isn't perfect, therefore it's not enough to pass. And so it does cause some internalized anxiety," Pugliese said.

As an educator, Pugliese said it is difficult to figure out the most effect way to teach English Language Learners the "interesting" new phrasing, especially over Zoom.

"Even as someone who is a native English speaker, some of the phrasing is a little interesting. Like, it's not like how I would phrase something," Pugliese said.

On a national level, as of March 2020, the current pass rate for the exam is 90 percent. Students who take the classes with LSI have a 95 to 97 percent pass rate.

Due to the extra challenges with the new test, Pugliese said she would not be surprised if there was a "dip" in Iowa pass rates. She said since some questions have complicated grammar, it's harder to learn and harder to teach.

"As teachers, we'd be doing a disservice to our students if we just pushed rote memorization," Pugliese said. "We want them to understand the material. And so in order to fully understand it, you kind of have to get into some of these nitty gritty grammar pieces."

Classes in the past have been ten weeks long. Pugliese said they will try to fit the new curriculum into that same time, but if need be, they can extend the class.

"Obviously, this will be the first time we're teaching the new test and the first time anyone else in the nation will be teaching to the new test. So we are going to use our 10 week model and see how it goes," Pugliese said.

The classes cost $20, but LSI helps future citizens throughout the entire process by teaming up with Iowa Justice For Our Neighbors (JFON) for legal services. Those legal services are free through LSI and JFON, although there is a $725 federal filing fee for citizenship. LSI also offers study groups outside of class time.

Once the current classroom session concludes next week, LSI will dedicate all educational resources and time to the "revamp" of the classes.

En Español

La traddución de Hola Iowa.

El examen que los inmigrantes necesitaban para convertirse en ciudadanos estadounidenses ha sido reemplazado por una versión más larga y complicada. Este cambio ha sido difícil no sólo para los aspirantes a ciudadanos, sino también para sus instructores.

A partir de enero, un curso de clases para la ciudadanía con sede en Des Moines añadirá otra sesión. La clase está destinada a personas que solicitaron la ciudadanía estadounidense el 2 de diciembre o después, lo que significaría que deben pasar un examen de 128 preguntas en lugar de la versión anterior de 100 preguntas.

Los Servicios Luteranos de Iowa (LSI) han ofrecido estas clases durante años, pero con el nuevo examen, se sienten más presionados. Ahora deben continuar la transición a las clases digitales por razones de salud pública, pero también renovar el programa. La Coordinadora de Educación para Refugiados, Gianna Pugliese, dijo que tenían que crear un nuevo plan de estudios que coincidiera con la nueva prueba.

“Pasamos mucho tiempo analizando la versión antigua del examen y la nueva versión y comparando y contrastando para ver si había algún material antiguo que pudiéramos utilizar, y realmente no hay mucho”, dijo Pugliese.

El 13 de noviembre, el Servicio de Ciudadanía e Inmigración de EE.UU. (USCIS) anunció que hará cambios en el examen de ciudadanía el 2 de diciembre. El 5 de enero, LSI ofrecerá clases para aquellos estudiantes que deban tomar el examen revisado. Sin embargo, las personas que solicitaron la ciudadanía antes de diciembre todavía pueden tomar el original.

“Con ese corto tiempo de entrega, habrá personas que tomarán dos versiones del examen, esencialmente. Así que queremos asegurarnos de poder ayudar a todos en la comunidad a partir de enero”, dijo Pugliese.

Pugliese enumeró los cambios entre los exámenes: 40 preguntas siguen siendo las mismas, 49 nuevas preguntas y se han eliminado unas 20; 39 han modificado el lenguaje, lo que significa que se trata de la misma idea, pero la pregunta está redactada de forma diferente. Pugliese dijo que estas son las preguntas que plantean el mayor desafío.

“Pasan de preguntar sobre hechos a pedir que se explique el cómo y el por qué detrás de algunas de las ideas, por lo que lo hace mucho más complicado”, dijo Pugliese.

Dijo que a los inmigrantes les preocupan las preguntas modificadas del examen porque en muchos casos el inglés no es su primera lengua.

” Incluso si su inglés es bueno, al oír que el examen es más difícil, piensan: Oh, mi inglés no es perfecto, por lo tanto no es suficiente para pasar. Y por eso causa cierta ansiedad interna”, dijo Pugliese.

Como educadora, Pugliese dijo que es difícil encontrar la manera más efectiva de enseñar a los estudiantes de inglés las nuevas frases “interesantes”, especialmente a través del Zoom.

“Incluso para alguien que es hablante nativo de inglés, algunas de las frases son un poco preocupantes. Como, no es como si yo fraseara algo”, dijo Pugliese.

A nivel nacional, hasta marzo de 2020, la tasa actual de aprobación del examen es del 90 por ciento. Los estudiantes que toman las clases con LSI tienen una tasa de pasar el examen de 95 a 97 por ciento.

Debido a los desafíos adicionales que presenta el nuevo examen, Pugliese dijo que no se sorprendería si hubiera un “bajón” en las tasas de aprobación de Iowa. Dijo que como algunas preguntas tienen una gramática complicada, es más difícil de aprender y más difícil de enseñar.

“Como instructores, le haríamos un daño a nuestros estudiantes si sólo presionáramos la repetición para memorizar”, dijo Pugliese. “Queremos que entiendan el material. Y para entenderlo completamente, hay que meterse en algunas de estas pequeñas piezas gramaticales”.

Las clases del pasado han durado diez semanas. Pugliese dijo que tratarán de ajustar el nuevo plan de estudios en ese mismo tiempo, pero si es necesario, pueden extender la clase.

“Obviamente, esta será la primera vez que enseñamos el nuevo examen y la primera vez que alguien más en la nación enseñará al nuevo examen. Así que vamos a usar nuestro modelo de 10 semanas y ver cómo va”, dijo Pugliese.

Las clases cuestan 20 dólares, pero LSI ayuda a los futuros ciudadanos a lo largo de todo el proceso al asociarse con Justicia para Nuestros Vecinos de Iowa (JFON) para servicios legales. Esos servicios legales son gratuitos a través de LSI y JFON, aunque hay una tarifa de 725 dólares por la presentación de la solicitud federal de ciudadanía. LSI también ofrece grupos de estudio fuera del horario de clases.

Una vez que la sesión de clase actual concluya la próxima semana, LSI dedicará todos los recursos educativos y tiempo a la “renovación” de las clases.