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'Our Stories Are Shared Stories:' Project To Archive Latino COVID History

06072021-Voces
Robinson Recalde
/
Unsplash
Iris Martinez, ISU student and Latino/a Studies Program intern, will interview some of Iowa's Latinos as the pandemic subsides. The conversations will be archived at ISU's Parks Library.
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A statewide project, 'Voces of a Pandemic,' has launched in an effort to record and archive Latino experiences in Iowa as the COVID-19 pandemic subsides.

The project initially started at the University of Texas at Austin at its Voces Oral History Center, led by professor Maggie Rivas-Rodriguez. It was Rivas-Rodriguez's idea that inspired Iowa State University professor Lucía Suárez to start an Iowa version of the project. She learned about it at the Latinx Studies Association conference in Washington D.C.

"Part two is the [ISU] Parks library wanted to do an oral history project," Suárez explained about the "coalition birth" of Iowa's rendition of 'Voces of a Pandemic.'

The director of ISU's U.S. Latino/a Studies Program jumped at the chance to specifically highlight Latino experiences.

"I saw a need. There's a need for more stories of our Latinx communities here, right? There's just a need for more connections," Suárez said.

She said the oral histories project was first offered at the university as an Honors class, but Suárez said not one of the interviewees were Latino. That's why she enlisted the help of student Iris Martinez. Now the inaugural intern for the Latino Studies Program project, Martinez leads the project for Iowa.

Martinez, who trained for the U.S. military in South Carolina before working as an intern, is a sophomore. This summer, she’s interviewing Latinos about their lives now that the pandemic is slowly beginning to subside. She said it’s important to remember everyday stories of Latinos, and not just what she calls “bad news” regarding immigration.

“We're gonna all realize that everyone has a story and [for] the underrepresented people, it's just so much harder to find their stories in history now," Martinez said. "I feel like it's so important to get their stories and just to make sure that we remember them.”

Suárez added the everyday stories act as a counter to the negative news surrounding Latinos. Such as, how many Latino communities were disproportionately affected by the pandemic.

Right now, Martinez said the process is based on trial and error to find out what works best for Iowans. The interviews are conducted over Zoom or in person. Martinez also allows her subjects to not use video if that makes them more comfortable.

She started in February with a focus on COVID-19, but now the topic has shifted. Since there are no longer mask mandates or other requirements to deter the spread of COVID-19, Martinez said she'll ask people to reflect in a more thoughtful, big-picture way.

She said a theme most interviewees have touched on is isolation. She has mostly spoken to essential workers and Deferred Action for Childhood Arrivals (DACA) recipients. She wants all different types of people to learn from this oral history endeavor.

"When historians do this kind of research, their main goal is making sure like, this is written down, remembered. But I think the purpose for 'Voces' to be including journalists and the public is so that people here and now realize like, this is going on. And these are the people that's happening with and for," Martinez said.

Suárez added this project isn't just for Iowa, a majority white state, to learn about its Latino communities. It's also for Latinos to feel empowered, and for their stories to be legitimized.

"I hope that they feel heard. I hope that they feel included, that they are part of a bigger picture," Suárez said.

Martinez said she has gotten emotional while listening to people's experiences. On average, she plans for conversations to be about 30 minutes, but she also won't cut someone off if they need more time. Her goal for the conversations are to be as open as possible.

"I feel like when you do that to anybody, and they just start going and going, you realize how much they needed to like, tell their story," Martinez said.

Suárez plans to continue the project even after the pandemic fades from the daily news.

“One of the things that's like, really important is that Latinx aren’t an ‘other.’ We're not an ‘other’ population, we're part of the Iowa population," Suárez said. "And we're here to connect, we're here to work together and that, you know, our stories are shared stories.”

The project inspired a new class at the university, Latina/o/x Life Stories: Memoirs and Oral Histories, where students will continue gathering Latino oral histories. That will begin in the fall of 2022.

En Español

Se ha puesto en marcha un proyecto estatal, “Voces de una Pandemia”, en un esfuerzo por registrar y archivar las experiencias de los latinos en Iowa a medida que la pandemia de COVID-19 disminuye.

El proyecto se inició en la Universidad de Texas en Austin en su Centro de Historia Oral Voces, dirigido por la profesora Maggie Rivas-Rodríguez. Fue la idea de Rivas-Rodríguez la que inspiró a la profesora de la Universidad Estatal de Iowa Lucía Suárez a empezar una versión del proyecto en Iowa. Se enteró de ello en la conferencia de la Asociación de Estudios Latinos en Washington D.C.

“La segunda parte es que la biblioteca [de la ISU] de Parks quería hacer un proyecto de historia oral”, explicó Suárez sobre el “nacimiento de la colaboración” de la versión de Iowa de ‘Voces de una pandemia’.

La directora del Programa de Estudios Latinos de la ISU aprovechó la oportunidad para destacar específicamente las experiencias de los latinos.

“Vi una necesidad. Se necesitan más historias de nuestras comunidades latinas aquí, ¿verdad? Hay una necesidad de más vínculos”, dijo Suárez.

Dijo que el proyecto de historias orales se ofreció por primera vez en la universidad como una clase de honores, pero Suárez dijo que ninguno de los entrevistados era latino. Por eso recurrió a la ayuda de la estudiante Iris Martínez. Ahora, la pasante inicial del proyecto del Programa de Estudios Latinos, Martínez dirige el proyecto para Iowa.

Martínez, que se formó en el ejército estadounidense en Carolina del Sur antes de trabajar como pasante, es una estudiante de segundo año. Este verano, entrevistará a los latinos sobre sus vidas ahora que la pandemia está empezando a remitir lentamente. Dice que es importante recordar las historias cotidianas de los latinos, y no sólo lo que ella llama “malas noticias” relacionadas con la inmigración.

“Todos vamos a darnos cuenta de que todo el mundo tiene una historia y [para] la gente subrepresentada, es mucho más difícil encontrar sus relatos en la historia actual”, dijo Martínez. “Creo que es muy importante conocer sus experiencias y asegurarnos de que las recordamos”.

Suárez añadió que las experiencias cotidianas sirven para contrarrestar las noticias negativas que rodean a los latinos. Por ejemplo, cómo muchas comunidades latinas se vieron desproporcionadamente afectadas por la pandemia.

En este momento, Martínez dijo que el proceso se basa en la prueba y el error para encontrar lo que funciona mejor para los iowanos. Las entrevistas se realizan a través de Zoom o en persona. Martínez también permite que sus sujetos no utilicen el vídeo si eso les hace sentir más cómodos.

Comenzó en febrero centrándose en el COVID-19, pero ahora el tema ha cambiado. Dado que ya no hay obligación de usar cubrebocas ni otros requisitos para impedir la propagación del COVID-19, Martínez dijo que pedirá a los entrevistados que reflexionen de una manera más profunda y completa.

Dijo que un tema que la mayoría de los entrevistados han tocado es el aislamiento. Ella ha hablado principalmente con los trabajadores esenciales y los beneficiarios de la Acción Diferida para los Llegados en la Infancia (DACA). Ella quiere que todos los diferentes tipos de personas aprendan de este esfuerzo de historia oral.

“Cuando los historiadores hacen este tipo de investigación, su principal objetivo es asegurarse de que esto se escriba, se recuerde. Pero creo que el objetivo de “Voces” es incluir a los periodistas y al público para que la gente de aquí y de ahora se dé cuenta de que esto está ocurriendo. Y esta es la gente con la que está pasando y para la que está pasando”, dijo Martínez.

Suárez añadió que este proyecto no es sólo para que Iowa, un estado mayoritariamente blanco, conozca a sus comunidades latinas. También es para que los latinos se sientan empoderados, y para que sus historias sean legitimadas.

“Espero que se sientan escuchados. Espero que se sientan incluidos, que formen parte de un panorama más amplio”, dijo Suárez.

Martínez dijo que se ha emocionado al escuchar las experiencias de la gente. En promedio, planea que las conversaciones duren unos 30 minutos, pero tampoco cortará a alguien si necesita más tiempo. Su objetivo para las conversaciones es ser lo más abierta posible.

“Siento que cuando le haces esto a alguien, y empieza a hablar y hablar, te das cuenta de lo mucho que necesita contar su historia”, dijo Martínez.

Suárez planea continuar con el proyecto incluso después de que la pandemia desaparezca de las noticias diarias.

Una de las cosas más importantes es que los latinos no son “otros”. No somos un ”otro”, somos parte de la población de Iowa”, dijo Suárez. “Y estamos aquí para conectar, estamos aquí para trabajar juntos y que, ya sabes, nuestras historias son historias compartidas”.

El proyecto inspiró una nueva clase en la universidad, Latina/o/x Life Stories: Memorias e historias orales, en la que los estudiantes seguirán recopilando historias orales latinas. Comenzará en otoño de 2022.

La traducción de Hola Iowa.