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Iowa Included In Federal Investigation Into Meat Packing Plant Virus Outbreaks

Virus Outbreak Meat Plants Lawsuit
Charlie Neibergall
/
AP file
Tyson Foods, along with Smithfield Foods and JBS USA have all received requests for more information about coronavirus infections and deaths among their employees.

A U.S. House subcommittee on the coronavirus crisis has launched an investigation looking into coronavirus outbreaks at meat processing plants throughout the country, including Iowa.

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En Español
English

As a result of at least 270 deaths and thousands of positive cases in the nation’s meatpacking plants, the House Select Subcommittee on the Coronavirus Crisis sent letters to Tyson Foods, Smithfield Foods and JBS USA. All of them have locations in Iowa. The subcommittee is seeking information from each company about coronavirus infections and deaths.

In the letter to Tyson, the subcommittee pointed out outbreaks in neighboring Nebraska and a substantial outbreak in Storm Lake. Majority Whip Rep. James E. Clyburn, the chairman of the subcommittee, is also asking for a full report from Tyson from the “independent investigation” the meat company conducted which led to the termination of seven managers at its Waterloo plant for allegedly placing bets on how many employees would contract the virus.

The company said in a December, 2020 press release: "We took immediate and appropriate action to get to the truth. Now that the investigation has concluded, we are taking action based on the findings.” Tyson has not released the report of its findings.

In a separate letter, the subcommittee also inquired about the role the U.S. Occupational Safety and Health Administration (OSHA) played in the outbreaks when under the Trump administration.

"It is imperative that the previous Administration’s shortcomings are swiftly identified and rectified to save lives in the months before coronavirus vaccinations are available for all Americans," Clyburn said in the letter. He also stated OSHA "failed to adequately carry out its responsibility."

Under the former administration, OSHA issued eight citations for violating coronavirus safety guidelines. Clyburn said in the letter addressed to the deputy assistant secretary of labor, that OSHA "only suggested non-binding guidance that companies are free to ignore."

By law, Iowa OSHA is required to have at least the same protections as federal OSHA. The state can have more, but not fewer regulations. Iowa OSHA operates on the federal COVID-19 guidelines, which offer recommendations, but not necessarily enforcement protocol.

In the U.S., it is estimated more than 60 percent of meatpacking employees are Black or Latino and almost half come from low-income families. Many employees in Iowa's meat processing plants also come from Latino, Black or immigrant communities.

En Español

La traducción de Hola Iowa.

Un subcomité de la Cámara de Representantes de EE.UU. sobre la crisis de los coronavirus ha puesto en marcha una investigación sobre los brotes de coronavirus en las plantas de procesamiento de carne de todo el país, incluido Iowa.

Como resultado de al menos 270 muertes y miles de casos positivos en las plantas de procesamiento de carne del país, el Subcomité Selecto de la Cámara sobre la Crisis del Coronavirus envió cartas a Tyson Foods, Smithfield Foods y JBS USA. Todas ellas tienen instalaciones en Iowa. El subcomité busca información de cada empresa sobre las infecciones y muertes por coronavirus.

En la carta a Tyson, el subcomité señaló los brotes en el estado vecino Nebraska y un importante brote en Storm Lake. El representante James E. Clyburn, presidente del subcomité, también pide a Tyson un informe completo de la “investigación independiente” que la empresa cárnica llevó a cabo y que condujo al despido de siete gerentes en su planta de Waterloo por supuestamente hacer apuestas sobre cuántos empleados contraerían el virus.

La empresa dijo en un comunicado de prensa de diciembre de 2020: “Tomamos medidas inmediatas y adecuadas para llegar a la verdad. Ahora que la investigación ha concluido, estamos tomando medidas basadas en los hallazgos.” Tyson no ha hecho público el informe de sus conclusiones.

En una carta separada, el subcomité también preguntó sobre el papel que la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional de Estados Unidos (OSHA) jugó en los brotes cuando estaba bajo la administración de Trump.

“Es imperativo que las deficiencias de la Administración anterior sean rápidamente identificadas y rectificadas para salvar vidas en los meses antes de que las vacunas contra el coronavirus estén disponibles para todos los estadounidenses”, dijo Clyburn en la carta. También afirmó que la OSHA “no cumplió adecuadamente con su responsabilidad”.

Bajo la anterior administración, la OSHA emitió ocho notificaciones por violar las directrices de seguridad contra el coronavirus. Clyburn dijo en la carta dirigida al subsecretario de trabajo, que la OSHA “sólo sugirió orientaciones no vinculantes que las empresas son libres de ignorar”.

Por ley, la OSHA de Iowa está obligada a tener al menos las mismas protecciones que la OSHA federal. El estado puede tener más, pero no menos regulaciones. La OSHA de Iowa se basa en las directrices federales COVID-19, que ofrecen recomendaciones, pero no necesariamente un protocolo de aplicación.

En Estados Unidos, se calcula que más del 60% de los empleados del sector cárnico son afroamericanos o latinos y casi la mitad proceden de familias con bajos ingresos. Muchos empleados de las plantas de procesamiento de carne de Iowa también proceden de comunidades latinas, afroamericanas o inmigrantes.