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Some Iowa Minority Voters Disturbed By A Poll-Watching 'Army'

Charlie Neibergall
President Trump has told his supporters to, "go into the polls and watch very carefully." Some voters may feel intimidated by that, but Iowa has strict laws governing who can be inside polling places and what they can do.

President Trump’s call for supporters to watch the polls closely in November disturbs some Iowans, and it’s even scared some away from voting in person. And that could hurt minority voter turnout.

En Español

At the first presidential debate this year, President Trump said something about Election Day that was disturbing to some voters in Iowa. He told his supporters to “go into the polls and watch very carefully.” Although people cannot legally just walk up on Election Day and watch voters, Trump’s words rang in the minds of some eligible immigrant voters in the state.

Sonia Reyes, the director for the Office of Latino Affairs within the Iowa Department of Human Rights, is usually the first person many Latino immigrants trust. They go to her for information, concerns and help.

“I know for a fact that it is going to affect people going to vote because they don't feel comfortable going because they don't want to put themselves in danger," Reyes said.

She said she has received a lot of phone calls and emails from people who are afraid to vote in person. This includes people who are naturalized citizens, but have relatives who are not.

Are there going to be people inside the polling or outside the polling that may take one look at the way I look, or the way I speak and question whether or not I'm a U.S. citizen, or question whether or not I have the right to vote?
Kevin Cavallin

“Even if they're naturalized, they're still afraid. And people who have mixed families, you know, with immigration status. They're afraid, if they're the main providers," Reyes said. "So yeah, it is definitely going to affect the polls."

This can even extend to Latinos who were born in the U.S. Kevin Cavallin is the son of an Argentinean man and he said he empathizes with the people who may be too afraid to show up and vote.

“As an individual who is of Latino descent, it becomes a question of: Are there going to be people inside the polling or outside the polling that may take one look at the way I look, or the way I speak and question whether or not I'm a U.S. citizen, or question whether or not I have the right to vote?" Cavallin said.

Cavallin, a molecular biologist at Iowa State University, is registered as a no party voter. This year, he said the president has taken it too far with what he’s calling the "Army for Trump." He fears it will not only disenfranchise minority voters, but it is also a form of voter intimidation.

“I shouldn't have to have somebody who is a Trump supporter ask me for a green card," Cavallin said. "And whether or not that's reality, or whether or not that's just paranoia, I think the perception is out there that with a name like Trump's army, it makes one wonder if these people are going to be trained objective observers.”

In Iowa, a person needs to have official permission to be a poll watcher. But, according to the poll watcher guidebook provided by the secretary of state, a poll watcher may challenge a voter’s qualifications as long as official election workers are also involved in the process. The watcher challenging a voter must submit a written form to the state. According to the Brennan Center for Justice, most states allow a voter's right to cast a ballot to be challenged, but "[v]oter challenge laws are defended as a means to prevent voter fraud. At times, however, they can be misused and harm otherwise eligible voters."

Not everyone is disturbed by the idea of poll watchers. Spanish interpreter and translator Vanessa Marcano-Kelly is originally from Venezuela. She has lived in Iowa since 2012. This is the first U.S. presidential election in which she's eligible to vote. Marcano-Kelly said poll watchers are a normal part of Election Day. She’s even used to more renowned watchers from international organizations like the United Nations from her time living in Venezuela.

"It has always been really normal to me to have people auditing and watching elections. So I am like, well, if we have poll watchers from both sides," Marcano-Kelly abruptly stopped in the middle of her sentence. "Actually, why don't we have more people watching these elections?"

"VOTING IS YOUR RIGHT AS A CITIZEN! If an alleged 'poll watcher' tries to impede your right at the voting location or booth: 1- Ask them kindly to stop or step out of the way 2- Take their picture 3- Call the FBI/DOJ  FBI Civil Rights Division staff will be available by phone to receive complaints related to ballot access at (202)-307-2767 or toll-free at (800)-253-3931"
Nick Salazar
The League of United Latin American Citizens of Iowa
Nick Salazar, the state director for League of United Latin American Citizens (LULAC) provided graphics to all of the Iowa chapters to inform voters about poll watchers."A campaign having somebody observe a polling location isn't unusual," Salazar said. But when it comes to saying poll watchers are an army: "It's unusual to have that narrative or to frame it that way," he said.

She said Trump’s call for watching the polls doesn’t surprise her.

“I think it is part of politics, and kind of, like the bombastic nature of the president at this point in his rhetoric. But, I don't necessarily see it as a bad thing. But you know, with an asterisk,” Marcano-Kelly said.

She said when someone labels poll watchers as an army, that’s where the asterisk comes in. Marcano-Kelly said an army suggests the idea of confrontation. And she said poll watchers’ only jobs should be to make sure elections are transparent and safe for voters.

A spokesperson for the Republican Party of Iowa said they don’t condone any “intimidation activity” and said its poll watchers will go through training so they know what is and is not allowed. But both Reyes and Cavallin are still concerned. They said the discussion of poll watchers paired with Trump’s rhetoric about immigrants and disinformation about election fraud could affect overall voter turnout for minority voters.

En Español

La traducción de Hola Iowa

A algunos votantes de las minorías de Iowa les preocupa un “ejército” que vigila las urnas de votación

El llamado del presidente Trump para que sus partidarios vigilen de cerca las urnas de votación en noviembre inquieta a algunos en Iowa, e incluso ahuyenta a algunos para que no voten en persona. Y eso podría perjudicar la participación de los votantes de comunidades minoritarias.

En el primer debate presidencial de este año, el presidente Trump dijo algo sobre el día de las elecciones que preocupó a algunos votantes de Iowa. Les dijo a sus partidarios que “vayan a las urnas y observen muy cuidadosamente”. Aunque legalmente la gente no puede acercarse en el día de las elecciones y observar a los votantes, las palabras de Trump sonaron en las mentes de algunos votantes inmigrantes elegibles en el estado.

Sonia Reyes, la directora de la Oficina de Asuntos Latinos del Departamento de Derechos Humanos de Iowa, suele ser la primera persona en la que muchos inmigrantes latinos confían. Acuden a ella en busca de información, inquietudes y ayuda.

“Sé con certeza que esto va a afectar a la gente que va a votar porque no se sienten cómodos yendo porque no quieren ponerse en peligro”, dijo Reyes.

Dijo que ha recibido muchas llamadas telefónicas y correos electrónicos de personas que tienen miedo de votar en persona. Esto incluye a las personas que son ciudadanos naturalizados, pero que tienen parientes que no lo son.

“Incluso si están naturalizados, siguen teniendo miedo. Y personas que tienen familias mixtas, ya sabes, con estatus de inmigración. Tienen miedo, si son los principales proveedores”, dijo Reyes. “Así que sí, definitivamente va a repercutir en las urnas”.

Esto puede extenderse incluso a los latinos nacidos en los Estados Unidos. Kevin Cavallin es hijo de un argentino y dijo que siente empatía por la gente que puede tener mucho miedo de presentarse a votar.

“Como un individuo de ascendencia latina, se convierte en una cuestión de: ¿Va a haber gente dentro o fuera de las localidades de las urnas que pueda echar un vistazo a mi aspecto, o a mi forma de hablar y preguntarse si soy o no ciudadano estadounidense, o si tengo o no derecho a votar?” Dijo Cavallin.

Cavallin, biólogo molecular de la Universidad Estatal de Iowa, está registrado como votante no partidario. Este año, dijo que el presidente ha ido demasiado lejos con lo que él llama el “Ejército para Trump”. Teme que no sólo privará del derecho de voto a los votantes minoritarios, sino que también es una forma de intimidación de los votantes.

“No tendría que tener a alguien que es partidario de Trump pidiéndome una tarjeta verde”, dijo Cavallin. “Y sea o no eso la realidad, o sea o no sea sólo paranoia, creo que la percepción está ahí fuera de que con un nombre como el ejército de Trump, hace que uno se pregunte si estas personas van a ser observadores entrenados objetivos”.

En Iowa, una persona necesita tener permiso oficial para ser observador electoral. Pero, de acuerdo con la guía de observadores electorales proporcionada por el Secretario de Estado, un observador electoral puede cuestionar las condiciones de un votante siempre y cuando los trabajadores electorales oficiales también estén involucrados en el proceso. El observador que impugne a un votante debe presentar un formulario escrito al estado. Según el Centro Brennan de Justicia, la mayoría de los estados permiten que se impugne el derecho del votante a emitir un voto, pero “las leyes de impugnación se defienden como un medio para prevenir el fraude electoral”. A veces, sin embargo, pueden ser mal utilizadas y perjudicar a los votantes que de otra forma serían elegibles”.

No a todos les molesta la idea de los observadores electorales. La intérprete y traductora de español Vanessa Marcano-Kelly es originaria de Venezuela. Ha vivido en Iowa desde 2012. Esta es la primera elección presidencial de EE.UU. en la que es elegible para votar. Marcano-Kelly dijo que los observadores electorales son una parte normal en el día de las elecciones. Incluso está acostumbrada a que haya más observadores de renombre de organizaciones internacionales como las Naciones Unidas de su época en Venezuela.

“Siempre ha sido muy normal para mí tener gente que audite y observe las elecciones. Así que estoy como, bien, si tenemos observadores de las elecciones de ambos lados,” Marcano-Kelly se detuvo abruptamente en medio de su frase. “En realidad, ¿por qué no tenemos más gente vigilando estas elecciones?”

Dijo que la llamada de Trump para vigilar las urnas no la sorprende.

“Creo que es parte de la política, y algo así como la naturaleza altisonante del presidente en este punto de su retórica. Pero, no lo veo necesariamente como algo malo. Pero ya sabes, con un asterisco”, dijo Marcano-Kelly.

Dijo que cuando alguien etiqueta a los observadores de las encuestas como un ejército, ahí es donde entra el asterisco. Marcano-Kelly dijo que un ejército sugiere la idea de confrontación. Y dijo que el único trabajo de los observadores electorales debería ser asegurarse de que las elecciones sean transparentes y seguras para los votantes.

Un portavoz del Partido Republicano de Iowa dijo que no aprueban ninguna “actividad de intimidación” y dijo que sus observadores electorales se entrenarán para saber lo que está y lo que no está permitido. Pero tanto Reyes como Cavallin siguen preocupados. Dijeron que la discusión de los observadores electorales junto con la retórica de Trump sobre los inmigrantes y la desinformación sobre el fraude electoral podría afectar a la participación general de los votantes minoritarios.

Kassidy was a reporter based in Des Moines