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PPP Help For Latino-Owned Businesses Is Uneven

A white food truck with a food menu to the right of the windows is empty and parked in a parking lot.
Jackie Castellanos
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La Delicia Food
The Castellanos' food truck La Delicia Food sits empty in Ottumwa. The family-owned business lost contracts with businesses after the COVID-19 pandemic forced more employees to work from home.

The second round of the Payment Protection Program was supposed to focus more on minority-owned businesses. It has helped some, but others are still left out.

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The Payment Protection Program (PPP) was meant to help small businesses survive during the COVID-19 pandemic. But it turned out many minority-owned companies were left out in the first round. The second round might be of more help to some Latino-owned businesses, but still leaves others out.

Luís and Jackie Castellanos own a food truck in Ottumwa: La Delicia Food. Jackie is originally from El Salvador and Luís is originally from Honduras. Jackie usually parks outside of office buildings and people line up outside for a quick and easy lunch of fresh food during their breaks. The truck was pretty profitable, but the COVID-19 pandemic changed everything.

Businesses started requiring employees to work from home. And, those companies canceled their contracts with Jackie.

“With what was happening with the pandemic, I had wanted to continue working but it was very difficult," Jackie explained in Spanish. "The companies closed, well not closed but started working from home so they weren’t in the office like before. And that affected us a lot."

She decided to help her husband Luís with his small, four-chicken farm while the truck was out of commission. But that meant the Castellanos and their five young children no longer had the extra income. They knew someone they could ask for help.

That’s where Himar Hernandez came in. He works at Iowa State Extension and is the assistant director for community and economic development. Part of his job is to help Latino-owned businesses survive the pandemic.

“So it’s really a lot about relationship building, knowing the culture, trust building and getting to know them by first name for them to trust you. And it's always been a winning recipe for us," Hernandez said.

He was the one who told Luís and Jackie about the PPP.

“We wouldn’t have known about it. We didn’t know about some of the things that were happening,” Jackie said. Luís followed: “Because we are not very aware of all that the government offers and how it can help.”

Once Luís and Jackie found out about the PPP, they applied. But Jackie said the process was not entirely simple. She had Luís’ help and even then, the bank asked her a lot of questions she did not know how to answer. With Hernandez’s help, they did end up with some funds, but not much. They only received $2,800.

Their chicken farm has now grown to 300 chickens and 40 cows, so they do not know if they will apply for the second round of PPP for their food truck, or for their ranch.

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U.S. Small Business Administration (SBA)
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The state of Iowa was approved for $5.1 billion for the first round of the PPP. Jayne Armstrong, Iowa district director for the SBA said she expects less Iowa banks to offer forgivable loans for the second round because some small banks have reached their lending capacities.

The average PPP loan for Iowa businesses was around $83,500 per company. A little more than 61,000 businesses in Iowa were approved for the forgivable loan program. The national average in August was about $100,000.

But the PPP doesn’t help every struggling small business. Hernandez said only 7 percent of PPP funds in Iowa went to Latino or Black-owned businesses. And only about 12 percent were approved for the entire amount they asked for. That’s why this time, the U.S. Small Business Administration (SBA) wanted to make sure those companies weren’t “shut out.”

Jayne Armstrong, the Iowa district director for the SBA, said many times underserved markets — that is Hispanic and Black-owned businesses — experienced more barriers during the first round of PPP.

"Particularly minority-owned businesses were kind of shut out from the first round, because in many cases, they did not have banking relationships. And just were kind of intimidated by the process in many ways," Armstrong said.

In an attempt to fix the "shutting out" of the first round, the SBA only allowed minority-owned businesses to apply for the PPP during the first few days. Armstrong said they also focused on more community outreach and creating a lender match system.

But Hernandez said the program is still missing something.

“If you're really wanting to reach out to underserved audiences, like Latino or Black or refugee businesses, women-owned, and yet you hold them to the same standard, then you're missing the point," Hernandez explained.

Many times, Hernandez said, those businesses don’t have the same access to capital or don’t have the same opportunities to build credit. So they should not be treated the same as other white-owned businesses.

Sandra Espinoza said her business has already been left out of this round of PPP. She owns Botanitas Isa-Abys, a small Mexican store in Ottumwa. She heard about the PPP through social media and from people in her community who talked about it. She applied for the second round of the PPP during the time set aside only for minority applications. She was denied a loan.

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Sandra Espinoza
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Botanitas Isa-Abys
Sandra Espinoza's store Botanitas Isa-Abys opened in 2019. She fears without a PPP loan, her business might not survive the pandemic economy. Her backup plan right now is either her husband or she will get another job to provide for their two children.

“You dream about being successful, and not having to get any free money from anyone. You don’t want that. But just the fact that you know, when you actually do need the help, and you don't get it. That's really upsetting," Espinoza admitted.

Espinoza said she was denied because her store, which opened in 2019, wasn’t profitable enough to qualify for the PPP. She said she's not going to give up. She is going to try to apply again with her numbers from 2020, but she said the process will be discouraging.

“And as much as I do want to, I almost feel like I shouldn't, because I don't want to be turned down again. You know, like, I don't want to feel like I'm begging them to help me. Nobody should feel that way," Espinoza said.

Espinoza did not apply to the first round of PPP because she said other businesses in her community needed the help more, and she doesn't regret that. More than 50 small businesses in Ottumwa applied and received funds from the first round of the PPP.

But COVID-19 lasted longer than she thought. And now, she and her husband don’t know if the business will survive without a loan.

“I think we'll have to sacrifice some things like, probably one of us is gonna have to get a job somewhere, and see how long we last with that," Espinoza said.

Espinoza said she hopes her story will help people understand the PPP. And even if her family business doesn’t survive, she hopes other minority-owned companies, like the Castellanos’, will get the help they need.

En Español

La traducción de Hola Iowa.

Se suponía que la segunda ronda del Programa de Protección de Pagos se enfocaría más en los negocios propiedad de minorías. Ha ayudado a algunos, pero otros siguen quedando fuera.

El Programa de Protección de Pagos (PPP) estaba destinado a ayudar a las pequeñas empresas a sobrevivir durante la pandemia del COVID-19. Pero resultó que muchas empresas propiedad de minorías quedaron fuera en la primera ronda. La segunda ronda podría ayudar más a algunas empresas de propietarios latinos, pero sigue dejando fuera a otras.

Luís y Jackie Castellanos son propietarios de un camión de comida en Ottumwa: La Delicia Food. Jackie es originaria de El Salvador y Luís de Honduras. Jackie suele estacionar su camión en el exterior de los edificios de oficinas y la gente hace cola fuera para tomar un almuerzo rápido y fácil de comida recién hecha durante sus descansos. El camión era bastante rentable, pero la pandemia de COVID-19 lo cambió todo.

Las empresas empezaron a exigir a sus empleados que trabajaran desde casa. Y esas empresas cancelaron sus contratos con Jackie.

“Con lo que estaba pasando con la pandemia, yo quería seguir trabajando pero era muy difícil”, explica Jackie en español. “Las empresas cerraron, bueno no cerraron sino que empezaron a trabajar desde casa, así que no estaban en la oficina como antes. Y eso nos afectó mucho”.

Decidió ayudar a su marido Luís con su pequeña granja de cuatro pollos mientras el camión estaba fuera de servicio. Pero eso significaba que los Castellanos y sus cinco hijos pequeños ya no tenían los ingresos extra. Conocían a alguien a quien podían pedir ayuda.

Ahí es donde entró Himar Hernández. Trabaja en Iowa State Extension y es el subdirector de desarrollo comunitario y económico. Parte de su trabajo consiste en ayudar a las empresas de propietarios latinos a sobrevivir a la pandemia.

” En realidad se trata de establecer relaciones, conocer la cultura, crear confianza y conocerlos por su nombre para que confíen en ti. Y siempre ha sido una receta ganadora para nosotros”, dijo Hernández.

Él fue quien les habló a Luís y a Jackie del PPP.

“Nosotros no nos hubiéramos enterado. No sabíamos de algunas de las cosas que estaban pasando”, dijo Jackie. Luís siguió: “Porque no somos muy conscientes de todo lo que ofrece el gobierno y de cómo puede ayudar”.

Una vez que Luís y Jackie se enteraron de la ayuda del PPP, la solicitaron. Pero Jackie dijo que el proceso no fue del todo sencillo. Contó con la ayuda de Luís y, aun así, el banco le hizo muchas preguntas que ella no supo responder. Con la ayuda de Hernández, acabaron recibiendo algunos fondos, pero no muchos. Sólo recibieron 2,800 dólares.

Su granja de pollos ha crecido hasta tener 300 pollos y 40 vacas, así que no saben si solicitarán la segunda ronda de PPP para su camión de comida, o para su rancho.

La media de los préstamos del PPP para las empresas de Iowa fue de unos 83,500 dólares por empresa. Algo más de 61,000 empresas de Iowa fueron aprobadas para el programa de préstamos perdonables. La media nacional en agosto era de unos 100,000 dólares.

Pero el PPP no ayuda a todas las pequeñas empresas en dificultades. Hernández dijo que sólo el 7 por ciento de los fondos del PPP en Iowa se destinaron a empresas de propiedad latina o afroamericana. Y sólo un 12 por ciento recibió la aprobación de la cantidad total que solicitó. Por eso, esta vez, la Administración de Pequeñas Empresas (SBA) quería asegurarse de que esas empresas no quedaran “excluidas”.

Jayne Armstrong, directora del distrito de Iowa de la SBA, dijo que muchas veces los mercados desatendidos -es decir, las empresas de propiedad de hispanos y afroamericanos- experimentaron más obstáculos durante la primera ronda de la APP.

“En particular, las empresas propiedad de minorías quedaron excluidas de la primera ronda porque, en muchos casos, no tenían relaciones bancarias. Y se sintieron intimidadas por el proceso en muchos sentidos”, dijo Armstrong.

En un intento de arreglar la “exclusión” de la primera ronda, la SBA sólo permitió a las empresas propiedad de minorías solicitar el PPP durante los primeros días. Armstrong dijo que también se centraron en una mayor difusión en la comunidad y en la creación de un sistema de concordancia con el prestamista.

Pero Hernández dijo que al programa todavía le falta algo.

“Si realmente se quiere llegar a un público desatendido, como las empresas latinas o afroamericanas o de refugiados, o las que son propiedad de mujeres, pero se les impone el mismo estándar, entonces se está perdiendo el objetivo”, explicó Hernández.

Muchas veces, dijo Hernández, esas empresas no tienen el mismo acceso al capital o no tienen las mismas oportunidades de obtener crédito. Por lo tanto, no deberían recibir el mismo trato que otras empresas de propietarios blancos.

Sandra Espinoza dijo que su negocio ya se ha quedado fuera de esta ronda de PPP. Es propietaria de Botanitas Isa-Abys, una pequeña tienda mexicana en Ottumwa. Se enteró del PPP a través de las redes sociales y de personas de su comunidad que hablaban de ella. Solicitó la segunda ronda del PPP durante el tiempo reservado sólo para las solicitudes de las minorías. Se le negó el préstamo.

“Sueñas con tener éxito y no tener que recibir dinero gratis de nadie. No quieres eso. Pero el hecho de saber que, cuando realmente necesitas la ayuda, no la obtienes. Eso es realmente molesto”, admitió Espinoza.

Espinoza dijo que se le negó porque su tienda, que abrió en 2019, no era lo suficientemente rentable para calificar para el PPP. Dijo que no se va a dar por vencida. Ella va a tratar de solicitar de nuevo con sus números de 2020, pero dijo que el proceso será desalentador.

“Y por mucho que quiera, casi siento que no debería, porque no quiero que me rechacen de nuevo. No quiero sentirme como si estuviera suplicando su ayuda. Nadie debería sentirse así”, dijo Espinoza.

Espinoza no se presentó a la primera ronda de PPP porque dijo que otros negocios de su comunidad necesitaban más la ayuda, y no se arrepiente de ello. Más de 50 pequeñas empresas de Ottumwa solicitaron y recibieron fondos de la primera ronda del PPP.

Pero COVID-19 duró más de lo que ella pensaba. Y ahora, ella y su marido no saben si el negocio sobrevivirá sin un préstamo.

“Creo que tendremos que sacrificar algunas cosas, como que probablemente uno de nosotros tendrá que conseguir un trabajo en algún sitio, y ver cuánto duramos con eso”, dijo Espinoza.

Espinoza dijo que espera que su historia ayude a la gente a entender el PPP. Y aunque su empresa familiar no sobreviva, espera que otras empresas propiedad de minorías, como la de los Castellanos, reciban la ayuda que necesitan.

Kassidy was a reporter based in Des Moines