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Refugee resettlement agency wins a grant to help students better learn English

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CDC
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Unsplash
The Catherine McAuley Center in Cedar Rapids is working on a statewide ELL plan specifically for refugees, humanitarian parolees and survivors of human trafficking.
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A refugee resettlement agency has won the bid to create the statewide plan for English Language Learners (ELL) through the federal Office of Refugee Resettlement.

The Cedar Rapids-based Catherine McAuley Center is the only official refugee resettlement agency in eastern Iowa. Two of its programs, education services and refugee and immigrant services, partnered together to fill out the application for the grant which funds a study to gather data about the state's refugee communities and funds to compensate for the time needed to develop a plan.

Sara Zejnic, the director of refugee and immigrant services, said the intent of the study is to look at where there are large refugee populations and then determine what they most need in their K-12 education. The Catherine McAuley Center will also work with community partners to determine those needs.

“I think it's also shown us the importance of equity and the importance of making sure that districts across the state schools across the state have the resources necessary to welcome and support refugees and immigrants in their communities," Zejnic said.

Although the Catherine McAuley Center was awarded the grant from the U.S. Office of Refugee Resettlement, the funds will be dispersed by the Iowa Bureau of Refugee Services.

Zejnic added an effective plan is especially important now that an increased number of new refugee arrivals are expected in Iowa.

The plan is mainly geared toward refugees, humanitarian parolees and survivors of human trafficking. But others will be served by the updated ELL plan too. And it's a term Zejnic unofficially coined within the halls of the Catherine McAuley Center.

Anne Dugger, the director of education services, explained why Zejnic's term of 'collateral beneficiaries' was so important.

"Normally we hear collateral damage, but this is actually the beautiful, flip it on its on its side collateral beneficiaries to this state plan," she said. "So when you look at ‘Hey, we're making a state plan for refugees, the collateral beneficiaries are immigrants, any other ELL, English language learners in the school population.”

Dugger clarified any student in the K-12 system in the U.S. is entitled to a public education, regardless of immigration status. That's according to the 1982 U.S. Supreme Court case Plyler v. Doe which determined how all states should administer public education guidelines.

This, Dugger said, means some students could be falling behind if there isn't a strong ELL plan to support them. So the children who come from a family of immigrants may only speak Spanish at home and therefore not be able to fully keep up in a class taught in English. Dugger said these kinds of students are included as "collateral beneficiaries."

To demonstrate the importance of an effective ELL plan for all students, Dugger set up an example: fractions.

"That student might not know the language for how to speak about fractions, or maybe not even our numeral system, right? What they do know is how to feed a family of seven for a week, with a very small amount of food," she paused. "You have fraction knowledge, if you can do that."

The new ELL plan will adhere to what Dugger and Zejnic call a strengths-based approach. So they will also work with teachers in how to recognize instances where students may have the knowledge of a particular lesson, but just aren't able to communicate it. They'll also have segments of the plan devoted to family engagement.

For the older students who start with Iowa's ELL school programming, the Catherine McAuley Center has a plan for them too. In the past, Dugger has seen students age out of the system before they can really benefit from a full education.

"We've seen kids just devastated by this," she said.

That's why a part of their plan also includes a support system for students who fall into this category. They want to offer credit courses over the summer for kids who are close to aging out of the system.

Zejnic said such programming won't just be helpful for the students, but also for their communities. For one, they can help economically by confidently joining the workforce.

"While that is extremely important, there's this kind of less tangible benefit that we see with refugees and immigrants being successful in local communities and being able to integrate and being able to just really enter into and be welcomed by local communities. And it's the diversity that comes with it. It's new ideas, it's new ways of solving problems, it's social cohesion," she said.

The opportunity to plan the ELL program is great, Zejnic admitted, but they do have to work within their budgeting limits.

"We can dream big, we can come up with these big programs, we can come up with broad scale things that could and would help students and parent engagement. But at the end of the day, there's limited funding available," she explained.

The grant to complete the study and the ELL plan was only about $20,000, Kelsey Steines, the director of development and communications said. She said the average implementation costs of a new ELL program is about $150,000.

It’s estimated the new ELL plan will go into effect at the beginning of next school year.

Español

El Centro Catherine McAuley de Cedar Rapids está trabajando en un plan estatal de ELL específico para refugiados, personas en libertad condicional por razones humanitarias y supervivientes de la trata de personas.

Una agencia de reasentamiento de refugiados ha ganado la licitación para crear el plan estatal para estudiantes de inglés (ELL) a través de la Oficina Federal de Reasentamiento de Refugiados.

El Centro Catherine McAuley, con sede en Cedar Rapids, es la única agencia oficial de reasentamiento de refugiados en el este de Iowa. Dos de sus programas, los servicios educativos y los servicios para refugiados e inmigrantes, se asociaron para rellenar la solicitud de la subvención, que financia un estudio para recopilar datos sobre las comunidades de refugiados del estado y fondos para compensar el tiempo necesario para desarrollar un plan.

Sara Zejnic, la directora de los servicios para refugiados e inmigrantes, dijo que la intención del estudio es observar dónde hay grandes poblaciones de refugiados y luego determinar lo que más necesitan en su educación K-12. El Centro Catherine McAuley también trabajará con socios comunitarios para determinar esas necesidades.

“Creo que también nos ha mostrado la importancia de la equidad y la importancia de asegurarnos de que los distritos escolares de todo el estado tengan los recursos necesarios para acoger y apoyar a los refugiados e inmigrantes en sus comunidades”, dijo Zejnic.

Aunque el Centro Catherine McAuley recibió la subvención de la Oficina de Reasentamiento de Refugiados de EE.UU., los fondos serán distribuidos por la Oficina de Servicios para Refugiados de Iowa.

Zejnic añadió que un plan eficaz es especialmente importante ahora que se espera un mayor número de nuevas llegadas de refugiados a Iowa.

El plan se dirige principalmente a los refugiados, a los que están en libertad condicional por razones humanitarias y a los supervivientes del tráfico de personas. Pero otros serán atendidos por el plan actualizado de ELL también. Y es un término que Zejnic acuñó extraoficialmente en los pasillos del Centro Catherine McAuley.

Anne Dugger, la directora de los servicios educativos, explicó por qué el término de Zejnic de “beneficiarios colaterales” era tan importante.

“Normalmente oímos hablar de daños colaterales, pero en realidad esto es lo bueno, darle la vuelta a los beneficiarios colaterales de este plan estatal”, dijo. “Así que cuando usted mira ‘Hey, estamos haciendo un plan estatal para los refugiados, los beneficiarios colaterales son los inmigrantes, cualquier otro ELL, estudiantes de inglés en la población escolar.”

Dugger aclaró que cualquier estudiante en el sistema K-12 en los EE.UU. tiene derecho a una educación pública, independientemente de su estatus migratorio. Eso es según el caso Plyler v. Doe del Tribunal Supremo de EE.UU. de 1982, que determinó cómo todos los estados deben administrar las directrices de la educación pública.

Esto, dijo Dugger, significa que algunos estudiantes podrían quedarse atrás si no hay un plan sólido de ELL para apoyarlos. Así, los niños que provienen de una familia de inmigrantes pueden hablar sólo español en casa y, por tanto, no ser capaces de seguir el ritmo en una clase impartida en inglés. Dugger dijo que este tipo de alumnos se incluyen como “beneficiarios colaterales”.

Para demostrar la importancia de un plan eficaz de ELL para todos los alumnos, Dugger puso un ejemplo: las fracciones.

“Puede que ese alumno no conozca el lenguaje para hablar de las fracciones, o quizá ni siquiera nuestro sistema numérico, ¿verdad? Lo que sí saben es cómo alimentar a una familia de siete personas durante una semana, con una cantidad muy pequeña de comida”, hizo una pausa. “Tienen conocimiento de las fracciones, si pueden hacer eso”.

El nuevo plan de ELL se adherirá a lo que Dugger y Zejnic llaman un enfoque basado en los puntos fuertes. Así que también trabajarán con los profesores en cómo reconocer los casos en los que los estudiantes pueden tener el conocimiento de una lección en particular, pero simplemente no son capaces de comunicarlo. También tendrán segmentos del plan dedicados a la participación de las familias.

Para los estudiantes de más edad que comienzan con la programación escolar de ELL de Iowa, el Centro Catherine McAuley también tiene un plan para ellos. En el pasado, Dugger ha visto cómo los estudiantes abandonaban el sistema antes de poder beneficiarse realmente de una educación completa.

“Hemos visto a niños simplemente devastados por esto”, dijo.

Por eso una parte de su plan incluye también un sistema de apoyo para los estudiantes que entran en esta categoría. Quieren ofrecer cursos a crédito durante el verano para los niños que están a punto de salir del sistema.

Zejnic afirma que esta programación no sólo será útil para los estudiantes, sino también para sus comunidades. Por un lado, pueden ayudar económicamente al incorporarse con confianza a la población activa.

“Si bien esto es muy importante, hay un tipo de beneficio menos tangible que vemos en los refugiados e inmigrantes que tienen éxito en las comunidades locales y que son capaces de integrarse y de ser acogidos por las mismas. Y es la diversidad que conlleva. Son nuevas ideas, nuevas formas de resolver problemas, es cohesión social”, dijo.

Zejnic admitió que la oportunidad de planificar el programa ELL es fantástica, pero que tienen que trabajar dentro de sus límites presupuestarios.

“Podemos soñar a lo grande, podemos idear estos grandes programas, podemos idear cosas a gran escala que podrían y ayudarían a los estudiantes y al compromiso de los padres. Pero al final, la financiación disponible es limitada”, explicó.

La subvención para completar el estudio y el plan de ELL fue de sólo unos 20.000 dólares, dijo Kelsey Steines, la directora de desarrollo y comunicaciones. Ella dijo que el promedio de los costos de implementación de un nuevo programa de ELL es de alrededor de $ 150.000.

Se estima que el nuevo plan de ELL entrará en vigor a principios del próximo año escolar.

La traducción de Hola Iowa.